Im Gespräch mit Eamon McGrath

Schöne Internet-Welt! Man hört einen überaus talentierten Vertreter seiner Zunft zum ersten Male, reagiert mit einem Ausruf der Begeisterung und bereits wenige Tage später befriedigt man per E-Mail seine Neugier und beginnt mit dem Musiker ein Pläuschchen. So geschehen aus Anlass der Veröffentlichung von 13 Songs Of Whiskey And Light, dem Querschnitt durch das bisherige Schaffen von Eamon McGrath. Über das famose Album habe ich bereits hier einige Worte verloren. Heute soll der Künstler selbst zu Wort kommen, im englischen Original-Ton und weiter unten in einer deutschen Übersetzung, die meine werte Co-Bloggerin DifferentStars beigesteuert hat.

Und nochmals der Hinweis: Eamon McGrath tourt diese Woche durch Deutschland. Wer kann, muss hingehen. Die Termine:

14.10.: Wittenberg – Crush
15.10.: Freiburg – Beatbar
16.10.: Offenbach – Der Waggon
18.10.: Winterthur (CH) – Club Dimensione
21.10.: Kassel – Kunsthochschule Underground

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Chris: You are touring in Germany soon. Is it the first time you’ll be visiting this country? If yes, how do you figure Germany? Are there some kind of stereotypes about it that come to your mind? By the way, I’m Austrian, so feel free to be frank. 😉

Eamon: I have been to Germany before and love it. Once before, I came to Germany on a basketball tournament and loved the way sports are approached: an intensely physical, all-encompassing experience: you get what you put it in, no one is afraid to get bruised. We were put up by athletes on another team and my point guard was being guarded by his billet so closely that when he took a charge his tooth went through his bottom lip, bled all over the floor of the gym, and then shook his hand at night after going to the hospital and served the guy dinner.
I am a huge fan of Die Brücke, Max Beckmann, german expressionism; very dark, serious, brooding art that is at the same time very humourous and sarcastic. I don’t really know if these qualities are all German stereotypes but they’re qualities I picked up on and took them to be very distinctly German characteristics: the ability to find humour in darkness, Bertolt Brecht, the idea of laughing at tragedy because it’s a more worthwhile to spend your time than crying. German punk bands like Slime always influenced me, coming out of these very intense and harsh time periods, very confusing times for German people, and making music that was very celebratory and made people want to get out of their seats and pogo.

Chris: I often wonder what it is that urges people to start writing songs. And I am always a bit surprised that most songwriters have no real explanation. What would be yours?

Eamon: I think that songwriting happens out of the kind of desire as I described in question 1: heartbreak, hangovers, sadness, headaches, etc…you write a song about these songs so you can celebrate them, not focus on the negative. That is I think the essence of the blues, a kind of music that instead of contemplating the undesirable makes kind of a mockery out of it by telling a story about it, saying that you won’t be defeated by it; blues musicians would have these songs that made people want to drink and dance, but they’re all singing about the women that have left them and the troubling times that have come before them getting to a stage. When they get to that stage, it’s not about those sad or dark things anymore, it’s about the lights and the love.

Chris: I’ve read in an Exclaim! article that you record an album every three months. Do you have any idea why your creative output is so exuberant compared to most other songwriters?

Eamon: It comes down to very simple or practical things actually. When I write a song I record it so I don’t forget it. When I record I might as well have people hear it, so I release it. My songwriting output is probably the same for any other songwriter, but whereas another songwriter’s songs might exist only on pen and paper mine exist on a stereo. I can’t read or write music so I write lyrics and record music and then learn what I’ve written afterwards. The recordings serve as a template for the live shows, that is always how I’ve done it.

Chris: Most of your albums so far were home recordings. You must be playing and recording all day and night long. Do your neighbors still greet you at all?

Eamon: Most of the home recordings are actually done all within a mixing board, except for the vocals and drums. Guitar sounds are all the sound of a guitar plugged right into a board through effects pedals, the way 80s punk bands like Reagan Youth did it: all those songs are guitars plugged straight into the board and then pegged to the red, they don’t waste time micing amps and to be honest when I was recording a lot of 13 songs of whiskey and light I didn’t have a guitar amp to use. I would just plug the guitar right into the mixer and put it through reverb pedals. The neighbours probably don’t even know that I record as much as I do.

Chris: Let’s take a closer look at the album 13 Songs of Whiskey and Light. Death is a common theme, drinking and taking drugs to cope with life another one. The somber tone of your songs makes me searching for the light in this album. Where do you see it in your work?

Eamon: The light is all in the songs, as with question 2 it’s the celebration at the end of the tunnel. You’ve written or performed a song about death or whatever, and then it doesn’t really become about that anymore at the end of it all. It becomes about something else: and for me whiskey and light can go both ways. Whiskey can start out being something that is a celebration and then end up being something that is very destructive and contagious. This goes for dark themes as well: they can be just as much about happiness as they are about sadness if the song is presented in a certain way.

Chris: Do you have personal heroes who influenced you as an artist? Or is your music the result of (self-)reflections and living conditions?

Eamon: I definitely have personal heroes. Gram Parsons is probably one of my biggest musical influences, I really believe in his idea of „cosmic american music,“ that drew a line between folk, blues, soul, rock and roll, and saw it as all the same thing; the blues is present in all of that stuff. I would say that I kind of apply that theory to punk rock, noise music, hardcore; Gram just wasn’t alive long enough to see those ideas being carried out to a post-punk generation. Indie rock like Guided By Voices, noise bands like Wolf Eyes, hardcore punk like Black Flag, that’s all as much ‚cosmic american music‘ as Hank Williams, Little Richard, Buck Owens, Otis Redding, Howlin Wolf, anybody. That’s what I take most of the music I’ve listened to, the music I love is all the same, whether it’s country, rock, soul, or anything. It all sounds the same to me, the records float very well between eachother to me.

Chris: Where do you see yourself in 5 years? Do you think that pursuing a decent career in music is still possible at all? These days record sales are decreasing, so many singers and bands try to gain attention. I guess that means that being an artist may become a part-time job. What is your estimation?

Eamon: I think that’s a very good question. People are still trying to adapt to the way that times have changed, some artists are stuck in a rut where they think that the pre-internet method of promoting music and performing are still the norm and they’re wrong. Touring is different now, releasing records is different, the market is different. I think audiences are still trying to figure out what it is they want to hear and see. Artists are trying to figure out what kind of artists they want to be. Music and art now has to incorporate all aspects of someone’s output, the days of the songwriter’s only duties being to write and record and tour are over. Now you are responsible for all the things that come with it: you have to be a promoter, a businessman, have a directive, as well as having a lot of talent, and some people aren’t really willing to undertake a task like that. For me as a musician when I started, I had to book my own tours, promote my own music, get my own press: I was a booking agent, publicist, as well as a musician. I learned all those skills and worked my ass off. That is the kind of thing that needs to happen now more and more. Now that I have help from White Whale, I can focus a little more on just recording/writing, but there’s still a lot of other things involved in that. That’s the kind of attitude that’s going to be necessary to get anywhere. The artists that think they can kind of just sit back and let someone else do that work for them or expect a handout are going to get lost in the current. You have to be really, really convincing now, and you have to pressure a lot of people into believing in what you do.
Five years from now I’ll be doing the same thing on hopefully a bigger scale. This kind of a situation isn’t going to change very soon, if at all. I’ll still be working the way I am. The efforts and energy will be the same but the scope will be bigger, it’s like blowing up a photograph. Everything kind of just gets expanded. First, you operate on a local level, then you kind of expand to a country, then a continent, and then you set your sights on the world. Everything just kind of balloons outwards. I really enjoy the do-it-yourself way of making music and I think that’s the kind of career I’d like to have. In 5 years I’ll probably be doing just what I’m doing right now, but the crowds will be bigger hopefully. A band like Wilco makes a great living playing shows. If people don’t buy as many records, I hope I can get them to come out to shows. I’d like to be able to book a tour of North America or Europe and know that there’s going to be 300 people at each show. I don’t really care if I have to work a day job for the rest of my life. This is what I do and I’m going to keep doing it.

Chris: Thanks a lot for taking time to answer my questions.

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Chris: Du tourst in Kürze durch Deutschland. Ist es das erste Mal, dass du dieses Land besuchst? Wenn ja, wie stellst du es dir vor? Fallen dir irgendwelche Klischees ein? Ich bin übrigens Österreicher, also kannst du ruhig ehrlich sein. 😉

Eamon: Ich war schon in Deutschland und liebe es. Ich hab‘ Deutschland schon einmal Besucht, im Rahmen einer Basketball-Meisterschaft und liebte die hiesige Einstellung zum Sport: Eine intensiv physische, alles umfassende Erfahrung. Du bekommst, was du gibst, niemand hat Angst vor Prellungen. Wir waren bei Sportlern von anderen Teams untergebracht und mein Spielmacher (Point Guard) wurde von seinem Gastgeber so stark bewacht, dass als er angriff, dessen Zahn durch die Unterlippe stieß, er den ganzen Turnhallenboden vollblutete. Nachdem er abends im Krankenhaus war, schüttelte er ihm die Hand und servierte dem Typen Abendessen.
Ich bin großer Fan von „Die Brücke“, Max Beckmann, einem deutschen Expressionisten, sehr dunkel, ernst, tiefsinnige Kunst, die zur gleichen Zeit sehr humorvoll und sarkastisch ist. Ich bin mir nicht sicher, ob diese Stärken deutsche Klischees  sind, aber sie sind Stärken, die ich aufnahm und als typisch deutsche Merkmale wahrnehme. Die Fähigkeit Humor in Düsterheit zu finden, Berthold Brecht, über Tragik zu lachen, weil es mehr wert ist, als deine Zeit mit Weinen zu verschwenden. Deutsche Punkbands wie Slime haben mich immer beeinflusst. Diese sind in diesen intensiven und rauhen Zeiten entstanden, sehr verwirrende Zeiten für Deutsche und  die Musikperformance  war sehr enthusiastisch und brachte Leute dazu von ihren Sitzen aufzuspringen und zu pogen.

Chris: Ich frage mich oft, was Leute dazu treibt Lieder zu schreiben. Und ich bin immer ein wenig überrascht, dass die meisten Liedermacher dafür keine wirkliche Erklärung haben. Was wäre deine?

Eamon: Meiner Meinung nach passiert das mit dem Songwriting einfach aus dem Begehren heraus, das ich in der Antwort zu der ersten Frage schon beschrieben habe. Gebrochene Herzen, Kater, Traurigkeit, Kopfschmerzen, etc… du schreibst einen Song über diese Songs damit du sie feiern kannst, ohne dich auf das Negative zu fokussieren. Das ist, denke ich, die Essenz des Blues, eine Art von Musik, die anstatt über Fehlentwicklungen kontemplativ nachzusinnen, sich darüber lustig macht, indem sie eine Geschichte darüber erzählt, wie man sich nicht unterkriegen lässt. Bluesmusiker machen Songs, zu denen Leute tanzen und trinken, aber alle singen über die Frauen, die sie verlassen haben und die mühseligen Zeiten, die sie durchmachen mussten, bevor sich die ersten Erfolge zeigten. Wenn sie erfolgreich sind, geht’s nicht mehr um diese dunklen oder traurigen Dinge, sondern das Scheinwerferlicht und die Liebe.

Chris: Ich haben in einem Artikel in Exclaim! gelesen, dass du alle 3 Monate ein neues Album aufnimmst. Hast du eine Ahnung, warum dein kreativer Output verglichen mit anderen Songwritern so überbordend ist?

Eamon: Das liegt ehrlich gesagt an ganz einfachen und praktischen Dingen. Wenn ich einen Song komponiere, nehme ich ihn auf, damit ich ihn nicht vergesse. Wenn ich sowieso aufnehme, dann kann ich das genauso gut andere Leute hören lassen, daher veröffentliche ich es. Mein Output als Songwriter ist wahrscheinlich der gleiche aller anderen Songwriter. Aber wo die Songs anderer Komponisten nur auf dem Papier bestehen, existieren meine in Stereo. Ich kann keine Noten schreiben oder lesen, daher schreibe ich die Lyrics auf und nehme die Musik auf Band auf, hinterher verstehe ich dann, was ich komponiert habe. Die Aufnahmen dienen als Vorlage für die Live-Shows, so hab ich’s immer gemacht.

Chris: Die meisten deiner bisherigen Alben waren Home Recordings. Du musst ja Tag und Nacht spielen und aufnehmen. Grüßen dich deine Nachbarn noch?

Eamon: Die meisten der Aufnahmen entstehen komplett im Mischpult, abgesehen vom Gesang und dem Schlagzeug. Gitarrensounds sind der Klang einer Gitarre, welche direkt ins Mischpult eingesteckt ist, und durch Effektpedale, wie es 80er-Punkbands wie Reagan Youth es machten: Alle diese Songs sind Gitarren, die direkt ins Pult eingesteckt wurden, bis in den roten Bereich gedreht. Sie verschwenden keine Zeit damit, Verstärker mit dem Mikro aufzunehmen und um ganz ehrlich zu sein, als ich 13 Songs of Whiskey and Light aufnahm, hatte ich keinen Gitarrenverstärker, den ich nutzen konnte. Ich hab einfach meine Gitarre direkt ins Mischpult gesteckt und hab es durch ein Echo-Pedal geschliffen. Meine Nachbarn wissen wahrscheinlich gar nicht, dass ich so viel aufnehme, wie ich es tue.

Chris: Lass uns das Album 13 Songs Of Whiskey And Light mal näher betrachten. Der Tod ist ein gängiges Thema, ebenso Suff und Drogenkonsum um irgendwie mit dem Leben fertig zu werden. Der düstere Ton in den Songs lässt mich nach dem Licht suchen. Wo siehst du es in deinem Werk?

Eamon: Das Licht ist in allen Songs. Wie schon in der Antwort auf die zweite Frage gesagt: Es ist die Feier am Ende des Tunnel. Man hat einen Song über den Tod oder was auch immer geschrieben oder gespielt und am Ende geht’s gar nicht mehr wirklich darum. Es geht um etwas anderes. Für mich kann Whiskey and Light beide Richtungen einnehmen. Whiskey kann aus etwas Feierlichem entstehen und in etwas enden, das sehr destruktiv und wie eine ansteckende Krankheit ist. Das gleiche gilt für dunkle Themen: Sie können zu gleichen Teilen von Freude handeln, wie auch von Traurigkeit, je nachdem, wie der Song präsentiert wird.

Chris: Hast du persönlich Helden, die dich als Künstler geprägt haben? Oder ist deine Musik das Ergebnis von (Selbst-)Reflektionen und Lebensumständen?

Eamon: Ich hab auf jeden Fall persönliche Helden, Gram Parsons ist wahrscheinlich einer meiner stärksten musikalischen Einflüsse. Ich glaube wirklich an die Vision der „Cosmic American Music“, die eine Linie zwischen Folk, Blues, Soul, Rock ’n‘ Roll zog und es dennoch als eine Einheit ansah. Der Blues kommt in all diesem Zeug vor. Ich würde diese Theorie auch auf Punk Rock, Noise Music und Hardcore übertragen. Gram war nur nicht lange genug am Leben, um zu sehen, dass diese Idee weitergegeben wurde an die Post-Punk-Generation. Indie Rock wie Guided By Voices, Noise Bands wie Wolf Eyes, Hardcore Punk wie Black Flag, das ist alles „Cosmic American Music“ wie auch Hank Williams, Little Richard, Buck Owens, Otis Redding, Howlin Wolf, jeder. Das ist mir am wichtigsten, an der Musik, die ich gehört habe. Die Musik, die ich höre ist immer alles das Gleiche, egal ob’s Country, Rock, Soul oder was anderes ist. Es klingt alles gleich für mich, die Platten fließen sehr gut ineinander über für mich.

Chris: Wo siehst du dich in 5 Jahren? Glaubst du, dass man eine vernünftige Karriere im Musikgeschäft noch anstreben kann? Heutzutage gehen die Plattenverkäufe zurück, viele Sänger und Bands buhlen um Aufmerksamkeit. Ich denke, dass das Künstlerdasein wohl zum Teilzeitjob verkommt. Wie ist deine Einschätzung?

Eamon: Ich denke, dass ist eine gute Frage. Die Leute versuchen immer noch sich daran anzupassen, wie die Zeit die Dinge verändert hat. Manche Musiker sind festgefahren in ihrer Meinung, dass die Prä-Internet-Methode des Musikpromotens und -spielens immer noch die Norm ist, aber sie liegen falsch. Auf Tour gehen ist heute anders, das Veröffentlichen von Platten ist anders, der Markt ist anders. Ich denke, das Publikum versucht immer noch herauszufinden, was es genau ist, das es sehen und hören möchte. Musiker versuchen herauszufinden, welche Art von Musiker sie sein wollen. Musik und Kunst muss jetzt alle Aspekte des Outputs integrieren, die Tage, in denen die einzigen Aufgaben eines Songwriters das Schreiben, die Tonaufnahmen und das Touren waren, sind vorbei. Heute bist du für alle Dinge, die damit zusammenhängen verantwortlich. Du musst ein Promoter, ein Geschäftsmann sein, eine Ausrichtung haben, ebenso wie sehr viel Talent. Und manche Leute wollen solche Pflichten einfach nicht auf sich nehmen. Als ich als Musiker anfing, musste ich meine eigenen Touren buchen, meine Musik selber vermarkten, mich selbst um die Presse kümmern. Ich war Booking Agent, Promoter, genauso wie Musiker. Ich hab mir all diese Fähigkeiten beigebracht und mir den Arsch abgearbeitet. Das ist genau die Sache, die immer mehr passieren muss. Jetzt da ich Überstützung von White Whale Records bekomme, kann ich mich mehr auf das Schreiben/Aufnehmen konzentrieren, aber es sind immer noch ne Menge mehr Dinge involviert. Das ist die Haltung, die notwendig ist, um etwas zu erreichen. Die Musiker, die glauben, sie können sich zurücklehnen und auf jemand anderen zu warten, der diese Arbeit für sie tut oder dass ihnen alles in den Schoß fällt, die werden im Strom untergehen. Du musst jetzt sehr, sehr überzeugend sein und eine Menge Leute dazu bringen, daran zu glauben, was du tust.

In fünf Jahren werd ich wahrscheinlich genau das gleich tun wie heute, nur auf einem höheren Lebel. Die aktuelle Situation wird sich nicht sehr bald ändern, wenn überhaupt. Ich werde immer noch genauso arbeiten wie heute. Die Anstrengung und Energie werden dieselbe sein, aber der Rahmen wird größer sein. Es ist wie eine Fotografie vergrößern. Alles wird nur größer. Erst arbeitest du auf lokaler Ebene, dann expandierst du in ein Land, dann einen Kontinent, dann richtest du deinen Blick auf die ganze Welt. Alles dehnt sich irgendwie aus. Ich genießen den Do-It-Yourself-Weg des Musikmachens sehr und ich denke, es ist die Art der Kariere, die ich haben möchte. In 5 Jahren werd ich wohl genau das tun, was ich jetzt auch mache, aber die Zuschauermenge wird hoffentlich größer sein. Eine Band wie Wilco verdient gutes Geld mit ihren Live-Shows. Wenn Leute nicht mehr soviel Platten kaufen, hoffe ich sehr, dass ich sie dazu bringen kann, zu den Konzerten zu kommen. Ich wäre gerne dazu in der Lage eine Tour durch ganz Nordamerika oder Europa zu buchen und zu wissen, dass dort jeden Abend 300 Zuschauer sind. Es ist mir ziemlich egal, ob ich für den Rest meines Lebens einem Brotjob nachgehen muss. Das ist das was ich tue und ich werde es weiter machen.

Chris: Danke, dass du dir Zeit für ein Gespräch genommen hast.

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